‘Een pak dat je niet tot een afgelikt, porseleinen popje maakt’

Ontwerper Roger Elsten lanceert met The Suits rock-‘n-rollkostuums voor elke gelegenheid


(Verschenen op donderdag 8 november 2012 in Gazet van Antwerpen / pdf-versie)

Je beweegt je anders, je voelt je anders. Een pak is meer dan een optelsom van kledingstukken. Een jaar geleden riep ontwerper Roger Elsten The Suits in het leven. “Voor de jongen die weer een pak wil. Omdat hij het cool vindt, niet omdat het moet.” Elsten haalde het pak uit z’n burgerlijke keurslijf, liet al te gelikte accenten achterwege. Hij creëerde iets wat seks uitstraalt, eerder dan constipatie.

Met een pak onderlijnt een politicus of zakenman de sérieux waarmee hij zijn professioneel leven neemt. Of wenst dat dit genomen wordt. Een begrafenisondernemer of bruidegom schikt zich dan weer eerder naar de wetten van een ceremonieel gebeuren. Een vestimentair inpassen in een traditie, zeg maar. Professioneel of ceremonieel, een pak heeft algauw iets plechtstatig, iets plichtsbewust. Voor burgerlijkheid wordt een stukje eigenheid opgegeven. Zo lijkt het toch.

Het hoeft niet zo te zijn. Dat bewezen bands als The Beatles en The Rolling Stones decennia geleden al. Ze waren rebels, antiburgerlijk. Ze waren wie ze wilden zijn, en tegelijk waren ze niet vies van een pak. “Zij waren de new gentle
men van hun tijd”, zegt modeontwerper Roger Elsten. “Een pak kreeg een rockgehalte, omdat zij het droegen. Zij kleedden zich op, maar nooit werd het te braaf. Hun outfit behield een touch of rock. (knippert met de vingers) Precies dat gevoel wilde ik hebben wanneer ik een pak aantrok. Alleen vond ik het nergens. Ik ben het dan maar zelf beginnen te maken.” (lacht)

In januari 2012 presenteerde Roger Elsten zijn eerste collectie van The Suits tijdens de fashionweek in Parijs en Milaan. In de periode die daaraan voorafging was hij samen met Matthijs Vos en Bart Ramakers op zoek gegaan naar wat een pak anno 2012 hoort te zijn. Met z’n drieën zijn ze de drijvende kracht achter The Suits. Sgt. Pepper en Cooper, de twee Franse bulldogs, zijn haast de mascottes van het label. “Door met z’n drieën in discussie te gaan over de stoffen, over de juiste lengte van de mouw en de precieze verhouding tot het geheel, kwamen we tot The Suits. “En dan trek je naar Milaan, hoor je de reacties van de eerste tien klanten en gaat er een rilling over je rug.” Roger glimlacht. “Dit is een project dat we voelen tot in onze vingertoppen. Eigenlijk is het ook heel simpel. We maken pakken, het heet The Suits. Klare taal, daar houden we van. Soms moet je het leven niet te ingewikkeld maken, toch?”

Eigen stijl

“Kijk, je hebt mannen die een pak aan moeten voor hun werk, omdat ze naar een trouwpartij moeten, noem maar op. (maakt een afwerend gebaar) Ik wilde een pak dragen omdat ik er zin in had, niet omdat het moest. Ik was op zoek naar een cool, nieuw pak, dat erg betaalbaar was. Ik was heus niet van plan om duizend euro of meer te spenderen. Vanuit die eenvoudige gedachte is The Suits ontstaan.” Nederlander Roger Elsten, die zich de voorbije tien jaar helemaal thuis ging voelen in Antwerpen, glimlacht. Hij heeft het over een young gentlemen-gebeuren, dat opnieuw en steeds nadrukkelijker de kop opsteekt.

“Er is een generatie jonge jongens opgestaan die weer een pak wil. Zij gaan zich heel bewust aankleden”, legt Roger Elsten uit. “Pik je er één uit, dan zie je dat hij erg in de weer is met het ontwikkelen van een eigen stijl. Zijn outfit straalt iets effortless, iets ongedwongens uit. Alsof hij er niet over nagedacht heeft. Maar geloof mij, dat heeft hij maar al te goed. De pakken van The Suits zijn precies wat hij wil.”

“Zo’n jongen houdt niet van tierlantijntjes. Hij moet niet weten van verschillende soorten knoopjes, van contrasterende voeringen of pochetten die er uitschieten. Zijn stijl is understated, ingehouden. Hij wil geen pak dat bepaalde accenten legt. Nee, hij bepaalt zelf zijn stijl. De pakken van The Suits zijn ook precies zo bedoeld. In zekere zin zijn ze neutraal, waardoor ieder een eigen stijl kan ontwikkelen. Elke jongen geeft invulling aan zijn pak, wij gaan dat niet voor hem doen.”

De jongen kiest zelf het T-shirtje met de juiste halslijn, het hemd dat toch een casual look geeft. Hoewel hij nooit de deur uitgaat zonder eerst goedkeurend geknikt te hebben naar zijn spiegelbeeld, straalt zijn kledij iets schijnbaar nonchalants uit. “Hij wil er niet te gepolijst uitzien. Hij is geen porseleinen popje hè, hij is niet afgelikt. Er zitten weleens wat kreuken in zijn hemd of T-shirt.”

Roger Elsten heeft voor The Suits een heel specifiek type man in gedachten. “The Suits staat voor de Antwerpse man, van gentleman tot rockster. De man die onze pakken draagt, leeft in de stad. Hij woont op het Zuid en houdt ervan de deur uit te gaan. Op zaterdagnamiddag drinkt hij koffie in de Vitrine aan de Marnixplaats. Of hij trekt er ’s avonds naartoe, voor hij stevig gaat feesten. Hij houdt er immers van om een stapje in de wereld te zetten, om te reizen… Hij is een man van de wereld die heel bewust invulling en richting geeft aan zijn leven. Hij heeft de touwtjes in handen.”

Het pak mag niet van tevoren de stijl hebben bepaald. Wat mag het dan wel? “Comfort is erg belangrijk”, legt Roger Elsten uit. “Precies om die reden zijn alle pakken van The Suits in stretchstof. Ik begrijp trouwens niet dat niemand daar eerder aan dacht. Daar is echt vraag naar, hoor. Geloof mij. De pasvorm is ook erg belangrijk. Dat pak zit de jongen als gegoten. Meer zelfs, het lijkt haast een tikkeltje te krap. De mouwen zijn ietsje korter. Het jasje hangt niet recht naar beneden wanneer hij het dichtknoopt.” Het zit net dat beetje te strak, waardoor het ver wegblijft van dat te gepolijste, te burgerlijke pak. Precies door die pasvorm geeft het een zeker rockgehalte aan de jongen die het draagt.

Ontwikkelen van eigen look en stijl

The Suits heeft niets te maken met de mode van het moment. Meer nog, het merk wil er helemaal niets mee te maken hebben. “Het moet tijdloos en seizoenloos zijn. Mode is een trend, The Suits draait om het ontwikkelen van een eigen look en stijl.

En hoewel Roger Elsten altijd over ‘jongens’ spreekt, mikt hij met The Suits niet uitsluitend – of noodzakelijk – op twintigers of dertigers. “Ach, leeftijd bestaat niet meer. Het is veeleer een bepaald type man, die gekleed gaat in een pak van The Suits. Je hebt mannen van zeventig die de spirit hebben van een kerel van twintig. En omgekeerd heb je ook jongens van vijfentwintig die in het leven staan alsof ze al dertig jaar getrouwd zijn. Meer dan de leeftijd gaat het om de uitstraling die je hebt en de look die je jezelf wil geven.”

Ook de prijs is op maat van wat de jongen wil. De manier waarop hij koopt, is eigenzinnig. “The Suits vindt aansluiting bij de klant die shopt binnen het topsegment, hoewel de prijs van onze pakken een stuk lager ligt. Zo zal onze jongen bijvoorbeeld 400 euro betalen voor een T-shirt van Givenchy, terwijl hij geen 1500 euro wil neertellen voor een pak van dat merk. Hij wil wel een pak, maar wil niet meer besteden dan 600 à 700 euro. Het klinkt erg dubbel, maar voor hem is dit volkomen logisch”, geeft Roger Elsten aan. “Dat is de evenwichtsoefening die hij maakt bij het shoppen. En voor 450 euro heeft hij al een pak van The Suits.”

Modewereld op z’n kop

“Pakken binnen dat segment had je niet tegen die prijs. Dat gat in de markt mag dan heel apart lijken, het was er wel en niemand ging erop in. The Suits hoort ook thuis in dat rijtje van betere merken, van Alexander Wang tot Givenchy. Wij leveren een product af dat niet hoeft onder te doen voor die topmerken.” (stilte) Eigenlijk staat de hele modewereld op dit moment op z’n kop. Vroeger draaide alles om merken, vandaag draait het om producten. Het is een heel ander verhaal geworden. Naast het ontwerpen van pakken, sta ik aan het hoofd van een agentuur. Vroeger kochten mijn klanten Prada, Gucci en Dolce & Gabbana. Ze selecteerden drie merken en hun winkel was gevuld. Vandaag gaat het helemaal anders. De consument gaat op zoek naar het verhaal achter zijn product, waardoor mijn retailers nu specifieke producten boven merken verkiezen. Om een voorbeeld te geven: Harold Brook, een heel kleine fabriek in Londen, maakt al vijftig jaar alleen maar duffelcoats. Twee modellen hebben ze, van de allermooiste met de hand geweven stoffen. Dat is wat de klant vandaag wil. Elk product zijn verhaal.”

De pakken van The Suits zijn rock-’n-roll. De afwerking is clean en sober, met slanke revers zonder overbodige opstiksels. De pakken zijn slank gesneden, de pasvorm is sexy. Je kunt ze in de meest uiteenlopende stoffen krijgen, maar telkens is er stretch in verwerkt. Het pak past zoals het hoort: als gegoten. En het is niet uitsluitend voor trouwfeesten, begrafenissen of plechtigheden, maar voor elke gelegenheid. Een pak om op een doordeweekse dag te gaan lunchen, om een terrasje te doen en voor een dagje luieren in de stad. Met Roger Elsten en The Suits is een nieuw tijdperk van kleermakerswerk aangebroken. “Wanneer je een pak draagt, voel je je anders. Je gaat vanzelf anders bewegen. Je gebaren zijn verfijnder, gracieuzer. Een pak is power, zo eenvoudig is dat”, zegt Roger. “Het is zo fijn gesneden, dat het een is met je lichaam. Waardoor het ook seks is. En dat is precies de kracht van dit pak.”

Waar komt die liefde voor het pak plotseling vandaan? Hebben populaire Amerikaanse televisieseries als Mad Men ons doen dromen van een dagdagelijks bestaan in stijl? Lijkt een leven als filmster dichterbij wanneer we ook op een doodgewone woensdag gekleed gaan alsof we klaar zijn om elk moment een Oscar in ontvangst te nemen?

Hang naar verfijning

(denkt even na) “Ik denk dat het te maken heeft met de tijd waarin wij leven. Kijk om je heen. Dagelijks worden wij met zoveel geweld en rauwheid geconfronteerd. Sla een krant open, zet de televisie aan. Alles is zo in your face tegenwoordig. Ik denk dat we daar stilaan genoeg van hebben, of dat daar toch een soort afkeer van gekomen is. We willen opnieuw stijl, we willen verfijning en klasse in ons dagelijks bestaan. Door een hang naar romantiek zijn pakken vandaag immens populair.”

“Begrijp me niet verkeerd, die hang naar romantiek wil niet zeggen dat jongens een pak zoeken dat heel erg oud-Engels aandoet. Absoluut niet. De snit is heel rock- ’n-roll. De romantiek zit ’m in het opkleden.”

The Suits heeft showrooms in Parijs, Milaan en Antwerpen. De pakken zelf worden vervaardigd in Turkije. Verkooppunten vind je van Tokio en Firenze tot Amsterdam. Ook Graanmarkt 13 in Antwerpen, Obius in Gent en Balthazar in Brussel verkopen The Suits. “Ik droom van een eigen winkel in Antwerpen”, glimlacht Roger Elsten. “Ach, het gaat fantastisch. Zoals de zaken nu lopen… Laat het zo nog maar een tijdlang verder gaan.”

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google photo

Je reageert onder je Google account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s