Charles Webb (1939-2020), de schrijver die geen succes wilde

Charles Webb verzette zich tegen zijn geprivilegieerde afkomst. Zijn debuutroman The graduate werd een commercieel succes, dat hij weigerde.

Hij wilde het niet, omschreef een voormalige literair agente ooit Charles Webbs relatie met geld. Van roem en succes moest de Amerikaanse schrijver evenmin weten. Hij stierf op 16 juni zonder dat de pers dat meteen in de gaten kreeg. Wat moet hem dat verheugd hebben.

Debuteren deed hij op zijn 24ste met The graduate, een roman die vier jaar ­later, in 1967, in de schaduw kwam te staan van de bejubelde verfilming. Niet alleen leidde die film een nieuw en provocatief tijdperk in voor Hollywood. Hij maakte van Dustin Hoffman een ster en van het aanstekelijke ‘Mrs. Robinson’ van ­Simon & Garfunkel een hit.

the-graduate
Dustin Hoffman in ‘The graduate’.

Doorgaans blijft van de roman de ­pikante driehoeksrelatie tussen de jongeman, zijn liefje en haar moeder hangen – ‘Mrs. Robinson, u probeert mij te verleiden!’ Voor Webb draaide het boek vooral om de afwijzing van geld door zijn generatie. Niet dat hij de avances uit de lucht had gegrepen. Hij had ooit een vriendin van zijn ouders naakt ­gezien, maar was daar niet op ingegaan. Het leek hem verstandiger om er iets mee te doen in een roman.

Weggeschonken

Webb was geen directe deelgenoot van het succesverhaal. Hij had de rechten voor 20.000 dollar verpatst en vervolgens rechtsomkeer gemaakt. Voor een aandeel in de opbrengst van de ­ticketverkoop – ruim 100 miljoen dollar in Noord-Amerika alleen – had hij vooraf bedankt. De film stuwde de wereldwijde verkoop van zijn roman, maar die opbrengsten schonk hij al snel weg.

Echt verrassend is dat niet als je weet dat de jonge schrijver zijn inspiratie voor het verhaal uit zijn eigen leven haalde. Net als het centrale personage Benjamin Braddock was hij een kind uit de betere kringen – Webbs vader was een hartspecialist in Californië. Net als Braddock had Webb een afkeer van het platte materialisme van zijn oudelui.

220px-The_Graduate_Charles_Webb
‘The graduate’ van Charles Webb.

Tot aan zijn dood streefde hij halsstarrig naar zo weinig mogelijk bezit. Zijn vrouw Eve Rudd, die net als hij uit een gegoed nest kwam, deelde dat ideaal. Het koppel leefde in armoede nadat het in de loop der jaren erfenissen had geweigerd of het geld had gedoneerd. Het echtpaar schonk huizen weg, en ook royalty’s en kunstwerken van onder meer Andy Warhol.

All-American koppel

Toen ze in 1962 trouwden, deden ze dat zoals hun ouders dat wilden: met groot vertoon en een royale gastenlijst. Maar de cadeaus verkochten ze later ­terug aan de schenkers ervan, ook dat geld doneerden ze. ‘Op hun trouwdag leek het nog een all-American koppel, dat zich klaarmaakte voor een typisch all-American leven’, vertelde Eves zus Priscilla onlangs aan The New York Times. ‘Niets is minder waar gebleken.’

In 1981 scheidden ze, al deden ze dat alleen uit protest tegen het instituut van het huwelijk. Anderen beweren dat het was omdat ze zich verzetten tegen het verbod op het homohuwelijk. Ze bleven hun leven lang samen, later hertrouwden ze om naar het Verenigd Koninkrijk te emigreren. Er waren geen ringen en ze droegen de enige kleren die in hun kleerkast hingen.

In totaal schreef Charles Webb ­negen romans, maar het succes van The graduateevenaarde hij niet meer. Ook zijn derde roman, The marriage of a young stockbroker, werd verfilmd. De ­komedie was een hopeloze flop.

12b77206-71dc-4d43-9e91-560854796e94
Katherine Ross en Dustin Hoffman in ‘The graduate’.

Tussen het schrijven door had Webb tijdelijke baantjes als seizoenarbeider, schoonmaker of bediende in een supermarkt. Tegen eind jaren 70 had het koppel twee zonen, die ze thuisonderwijs gaven. Dat druiste in tegen de wet. Het maakte dat ze de staat moesten ontvluchten en rondzwierven. Van plek naar plek, met z’n vieren in een VW-busje.

Huurschuld

Begin jaren 90 schreef Webb een vervolg op The graduate, verteld door de dochter van het koppel. Hij liet het nooit publiceren. Dat deed hij in 2007 wel met Home school, een ander vervolg. Het was zijn enige uitweg om een huurschuld te vereffenen en zo een uithuiszetting te voorkomen. Hij was in die ­jaren toegewijd aan de zorg voor Eve, die met een klinische depressie kampte na een zenuwinzinking in 2001.

unnamed-6

Even tegendraads als het koppel in de maatschappij stond, was Charles Webb als schrijver. Webb had zich altijd verzet tegen de romantiek die rond ­creativiteit hing. Hij hield niet van de sterrencultus. Evenmin kreeg je hem ­zover om een exemplaar van een van zijn romans te signeren. Een zonde ­tegen alle fatsoen vond hij dat.

Ondenkbaar

‘Dat ik me niet heb laten meeslepen door geld, is waar ik mijn lange leven aan te danken heb’, zei hij enkele jaren geleden. ‘Mijn vrouw en ik hebben dingen gedaan die ondenkbaar zouden zijn geweest als we rijke mensen waren. Ik zou de hele tijd mijn geld hebben ­geteld.’

Charles Webb werd 81, zijn vrouw overleed vorig jaar.

(Verschenen op 4 juli 2020 in ds Weekblad)

 

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google photo

Je reageert onder je Google account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s