The professor and the madman | Farhad Safinia

Mel Gibson en Sean Penn geven vorm aan de Oxford English Dictionary in deze historisch biopic met spelfouten.

Toen twee heren halfweg de 19de eeuw de toonaangevende Oxford ­English dictionary samenstelden, was dat een titanenwerk. De ene was een Schotse autodidact, zijn kompaan een geïnterneerde legerarts met een moord op zijn kerfstok – niet meteen wat je prototypische taalkundigen noemt. Hollywood is dol op zulke sterke verhalen, al zal het die telkens mateloos polijsten en opblinken.

the-professor-and-the-madman

Daar ontkomt ook The professor and the madman niet aan. Feiten worden vermengd met zoete fictie, louter om de kijker een portie emo-momenten te kunnen serveren. Zo is de toenadering tussen de weduwe van de vermoorde man en de dader compleet verzonnen. Een efficiënte manier om een biopic pootje te lichten is het wel.

Hysterie

Wie speelt hier de professor, en vooral: wie de ‘zot’? Met notoire heethoofden als Mel Gibson en ­Sean Penn op de affiche is dat gissen. Het is de eerste die als James Murray een mondje Schots oefende. Minzaam en bescheiden speelt hij de voortrekker van het lijvige lexicon. Gibson weet nog wat acteren is, dat bewees hij onlangs in Dragged across concrete. Wat een contrast met de theatrale hysterie van Penn als zijn tegenspeler – pak die man zijn Oscars af! Ondanks de weinig aannemelijke verhaallijn maakt Natalie Dormer (Game of thrones) indruk als de reddeloze weduwe.

190510-schager-mel-gibson-tease_p5wfmx

Gibson is niet te spreken over de film, ook letterlijk: hij geeft geen interviews. Nochtans was het jarenlang zijn passieproject. Hij kocht de rechten al eind jaren 90, toen de Engelse journalist Simon Winchester een bestseller scoorde met deze ontstaansgeschiedenis. Tot coproducent Voltage Pictures begon te morren en vond dat de opnames aansleepten. Het leidde tot een rechtszaak, waarna Farhad Safinia (Gibsons coscenarist van Apocalypto) als regisseur van het project werd gehaald en de Mad Max-veteraan zelf zijn recht op de final cut verloor.

Hier zat een betere film in, daarin geven we Gibson gelijk. Al maakten we diezelfde bedenking toen hij ons drie jaar geleden Hacksaw Ridge in de maag splitste.

(Verschenen op 23 juli 2019 in De Standaard.)

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google photo

Je reageert onder je Google account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s